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Ciencia

La silenciosa revolución científica que podría resolver el dolor crónico

Nuevos estudios están reescribiendo el libro sobre el dolor crónico – y puede hacer que el tratamiento sea más accesible.

El dolor crónico es a la vez uno de los problemas médicos más costosos del mundo, ya que afecta a 1 de cada 5 personas, y uno de los más misteriosos.

Sin embargo, en las dos últimas décadas, los descubrimientos sobre el papel crucial que desempeña la glía -un conjunto de células del sistema nervioso que antes se consideraba mero soporte de las neuronas- han reescrito la ciencia del dolor crónico.

Estos descubrimientos han proporcionado a los pacientes y a los médicos una explicación científica sólida de la que antes carecía el dolor crónico.

Tratamiento dolor de espalda con acupuntura. Foto AP/M. Spencer Green.Tratamiento dolor de espalda con acupuntura. Foto AP/M. Spencer Green.

De este modo, esta ciencia emergente del dolor crónico está empezando a influir en la atención sanitaria, no creando nuevos tratamientos, sino legitimando el dolor crónico para que los médicos lo tomen más en serio.

Aunque la glía está repartida por todo el sistema nervioso y ocupa casi la mitad de su espacio, durante mucho tiempo ha recibido mucha menos atención científica que las neuronas, que realizan la mayor parte de la señalización en el cerebro y el cuerpo.

Algunos tipos de glía se asemejan a las neuronas, con cuerpos parecidos a los de las estrellas de mar, mientras que otros parecen estructuras construidas con juegos Erector, con sus partes estructurales largas y rectas unidas en los nodos.

Cuando se descubrió por primera vez a mediados del siglo XIX, se pensaba que la glía -del griego pegamento- era sólo un tejido conectivo que mantenía unidas a las neuronas.

Más tarde se las rebautizó como el personal de limpieza del sistema nervioso, ya que se descubrió que alimentaban a las neuronas, limpiaban sus residuos y eliminaban a sus muertos.

En la década de 1990 se les equiparó al personal de secretaría cuando se descubrió que también ayudaban a las neuronas a comunicarse.

Sin embargo, las investigaciones de los últimos 20 años han demostrado que la glía no sólo apoya y responde a la actividad neuronal, como las señales de dolor, sino que a menudo la dirige, con enormes consecuencias para el dolor crónico.

Si es la primera vez que oyes esto y eres uno de los más de mil millones de personas en la Tierra que sufren dolor crónico (es decir, un dolor que dura más de tres a seis meses y que no tiene una causa aparente o se ha vuelto independiente de la lesión o enfermedad que lo causó), podrías estar tentado de decir que tu glía está haciendo mal su trabajo de gestión del dolor.

Y tendría razón.

Los investigadores creen que, en el caso del dolor crónico, la glía lleva a una red de dolor sana a un estado desregulado, enviando señales de dolor falsas y destructivas que nunca terminan.

El dolor se convierte entonces no en una advertencia de daño, sino en una fuente del mismo; no en un síntoma, sino, como dice el investigador del dolor de Stanford, Elliot Krane, en “su propia enfermedad”.

Cómo funciona el sistema del dolor – y se estropea.

El sistema del dolor suele funcionar en tres fases distintas.

En primer lugar, cuando una lesión o dolencia provoca un daño -digamos que acabas de tocar una sartén caliente-, las largas fibras nerviosas de tu dedo perciben el daño y lanzan un mensaje de dolor hacia tu cerebro.

En la segunda etapa, esas señales entran en la columna vertebral y, en un traspaso supervisado y a veces ajustado por la glía cercana, saltan a otras neuronas dentro de la médula espinal.

Por último, en la tercera etapa de este sistema de alarma, esas neuronas de la médula espinal llevan las señales a un punto de tu corteza cerebral relacionado con la yema del dedo y crean la sensación de dolor ardiente. Maldición.

La primera parte de este sistema de alarma -llevar la señal de dolor hacia el sistema nervioso central- funciona en gran medida con un piloto automático muy eficiente.

Sus principales protagonistas son las largas neuronas sensibles al dolor que van desde el dedo hasta la médula espinal y desencadenan rápidamente un reflejo que te hace retroceder la mano.

Sin embargo, en la segunda fase, cuando estas señales se acercan al cerebro y a la médula espinal, las cosas se complican.

Es aquí, en el paso del sistema nervioso periférico al central, donde una profusión de glía regula fuertemente las señales de dolor, por ejemplo, amplificando o disminuyendo su intensidad o duración.

Y es aquí donde las cosas pueden ir mal y desencadenar el dolor crónico. Como ha demostrado una avalancha de investigaciones recientes, el dolor crónico se desarrolla porque la glía acelera el sistema del dolor en un bucle inflamatorio sin fin que provoca que los nervios generen una alarma de dolor perpetua.

Todavía no está claro cómo o por qué se desarrolla esta mala gestión glial.

Puede surgir tras una lesión o aparentemente de la nada.

El dolor provocado por una o varias lesiones, como en un accidente de tráfico, suele durar días o semanas y luego desaparece.

Pero a veces el sistema regulador de la glía continúa las señales de dolor después de que el tejido se cure.

Éstas pueden incluso extenderse a otras zonas, causando aún más dolor.

La glía puede crear un lío difícil de desenredar.

En teoría, identificar a la glía como culpable del dolor crónico debería facilitar la búsqueda de una solución.

Desgraciadamente, no es así, al menos todavía.

No se puede eliminar la glía sin más -es demasiado importante- y los analgésicos actuales no ayudan porque se dirigen a las neuronas, no a la glía.

Y la glía es ridículamente versátil.

Transmiten información a través de docenas de vías de comunicación.

“Prácticamente todas las vías de comunicación de las neuronas”, dice Doug Fields, investigador de la glía en los Institutos Nacionales de Salud, “la glía también las utiliza”.

En un mundo más amable, estas vías ofrecerían objetivos para fármacos u otros tratamientos.

Pero en los sistemas tan complejos en los que opera la glía, esos objetivos han resultado infructuosos hasta ahora.

Ningún tratamiento ha pasado todavía de la mesa a la cama.

Esto no debería sorprendernos, dice Fields:

“Los neurocientíficos han estudiado las neuronas durante más de un siglo, pero están jugando a ponerse al día con la glía”.

David Clark, investigador del dolor en Stanford y médico del Hospital de Asuntos de Veteranos de Palo Alto, sospecha que parte del problema radica en la redundancia incorporada al sistema del dolor.

La glía parece tener tantas formas de transmitir las señales de dolor que, aunque un tratamiento bloquee una, enseguida encuentra otra. Clark cree que burlar este vasto sistema de regulación glial puede requerir estrategias novedosas.

“Esto no va a ofrecer un objetivo que se pueda alcanzar simplemente con un fármaco o un interruptor genético.

Puede que se necesite algo totalmente nuevo, como averiguar cómo desactivar toda una familia de genes en algún punto crucial”, dijo Clark.

Su dolor tiene un origen.

La constatación en los últimos 20 años de que la glía subyace al dolor crónico ofrece dos importantes fuentes de consuelo.

Por un lado, los científicos tienen ahora al menos una idea de dónde buscar una solución: la glía.

Todavía no han encontrado biomarcadores fácilmente detectables que puedan demostrar en una persona viva que la glía (u otros elementos) está causando el dolor crónico. Pero la ciencia subyacente es sólida y cada vez lo es más.

Para los afectados por el dolor, se trata de una grata validación de su realidad. “Aprender esto”, dijo Cindy Steinberg, la directora nacional de política y defensa de la Fundación del Dolor de Estados Unidos, y una paciente de dolor crónico ella misma, “es enormemente útil para aquellos de nosotros que sufren dolor crónico”.

En un grupo de apoyo al dolor crónico que dirige Steinberg, dijo que la gente encuentra una gran afirmación al saber que hay una biología distinta subyacente a su dolor.

Confirma lo que saben desde hace tiempo, pero que a menudo ven dudar a médicos y amigos:

Que su dolor es tan real como cualquier otro.

Contáctese con la Producción de Catamarca Play 383 4 351218

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