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En una galaxia lejana, una mirada de cerca a cómo un agujero negro se “traga” una estrella

Un telescopio captó el episodio, que es conocido coloquialmente como “espaguetización”.

Los astrónomos lo llaman “espaguetización”: lo que sucede cuando uno se aventura demasiado cerca de un agujero negro y cae en él. Las fuerzas te estiran y te rompen como un fideo, luego tus jirones rodean el agujero negro hasta que chocan y se golpean entre sí.

Por el lado positivo, la energía liberada por tu larga caída y el choque de lo que solían ser tus átomos podría producir un destello visible en todo el universo.

En un caso reportado este mes, fue simplemente una estrella anónima en una galaxia lejana la que encontró su destino. Gracias a la suerte y a la creciente vigilancia de los cielos, el mundo entero estaba mirando.

“De hecho, fue todo un festín”, dijo Matt Nicholl, un astrofísico de la Universidad de Birmingham en Inglaterra, en un correo electrónico.

Dirigió un equipo de astrónomos que describió este apocalipsis estelar en los Avisos Mensuales de la Real Sociedad Astronómica.

“Este agujero negro era un comensal desordenado”, añadió en un correo electrónico Kate Alexander, de la Universidad de Northwestern y miembro del equipo de Nicholl.

Al final, dijo, sólo alrededor de la mitad de la estrella fue consumida por el agujero negro. El resto fue expulsada al espacio a una velocidad vertiginosa.

Crónica de un festín

La emoción comenzó el 19 de septiembre de 2019, cuando la Instalación Transitoria Zwicky, un telescopio en la Montaña Palomar en California, y otras redes de vigilancia celestial detectaron una llamarada en el centro de una galaxia a 215 millones de años luz de la Tierra en la constelación de Eridanus.

La llamarada tenía el sello de un evento de interrupción de mareas, el nombre técnico para cuando un agujero negro hace pedazos una estrella y se la come.

Los astrónomos se apresuraron a sus telescopios terrestres y espaciales para monitorear AT2019qiz, como se llamó la llamarada (“AT” son las siglas en inglés de “transitorio astronómico”).

Durante las siguientes semanas la llamarada se iluminó rápidamente. En su pico, emitió cerca de mil millones de veces más energía que nuestro sol. En los cinco meses siguientes la llamarada se desvaneció.

El resultado fue un aspecto único y multidimensional, basado en las emisiones de radio, rayos X y rayos gamma, así como en las anticuadas observaciones de la luz visible, en las complejidades de la muerte por agujero negro.

Los agujeros negros son baches gravitacionales en el espacio-tiempo predichos por la relatividad general, la teoría de la gravedad de Albert Einstein. Son tan profundos y densos que nada, ni siquiera la luz, puede escapar de ellos.

Nuestra Vía Láctea, y presumiblemente la mayoría de las galaxias, están llenas de agujeros negros producidos cuando las estrellas masivas murieron y colapsaron sobre sí mismas. Además, cada galaxia parece tener en su núcleo una versión de gran tamaño de uno de estos monstruos millones o miles de millones de veces más masivos que el sol.

“Sabemos que la mayoría de las galaxias tienen agujeros negros supermasivos en sus centros“, escribió Alexander en un correo electrónico. “Pero todavía no entendemos exactamente cómo estos agujeros negros crecieron para ser tan grandes como son, o cómo forman sus galaxias anfitrionas”.

Estudiar las alteraciones estelares, dijo, podría ayudar a entender cómo estos agujeros negros se comen, crecen e interactúan con su entorno.

El agujero negro de la galaxia Eridanus pesa alrededor de un millón de masas solares. Según la reconstrucción de Nicholl y su equipo, una estrella del tamaño y la masa de nuestro propio sol se adentró en el centro de la galaxia y se acercó demasiado al agujero negro.

Esa es aproximadamente la distancia de la Tierra al sol. En ese momento, la atracción gravitatoria del agujero negro excedió la atracción gravitatoria del núcleo de la estrella, y la estrella se “espaguetizó” en un largo arroyo alrededor del agujero.

Eventualmente la corriente se envolvió alrededor del agujero negro y chocó consigo misma, “que es cuando el agujero negro comenzó a absorberlo”, dijo Nicholl.

Añadió que “si te imaginas al sol estirado en un fino arroyo y corriendo hacia nosotros, eso es lo que vio el agujero negro”.

Los astrónomos han documentado otras interrupciones de agujeros negros recientemente, pero tales eventos raramente ocurren tan cerca de nuestra propia galaxia, y su dinámica interna a menudo es oscurecida por el polvo y el gas que se levantan por la colisión fatal.

En este caso, los astrónomos pudieron ver detrás de esa cortina y observar que estaba hecha de trozos de la estrella triturada.

“Debido a que la atrapamos temprano, pudimos ver la cortina de polvo y escombros que se levantaba cuando el agujero negro lanzaba un poderoso flujo de material”, dijo Alexander.

La mayor parte de la luz que vieron provenía de este material, que estaba siendo expulsado al espacio a velocidades de unos 8.000 kilómetros por segundo. Los estudios espectrales indicaron que el material que fluía hacia afuera del agujero negro era idéntico al que estaba cayendo, lo que prueba que eran migajas de la estrella que se comía torpemente.

La bengala AT2019qiz podría servir como una “piedra de Rosetta” para entender otros eventos de destrucción de estrellas, dijo Alexander. AT2019qiz era especial, añadió, porque los astrónomos comenzaron a observarla muy temprano, justo después de que la estrella se desgarrara, y recogieron muchos datos de muchos tipos diferentes de telescopios.

Nuevos telescopios como el Observatorio Vera Rubin y el European Extremely Large Telescope, ambos en construcción en Chile, deberían captar aún más de estos instagramers de alimento cósmico.

Contáctese con la Producción de Catamarca Play 383 4 351218

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